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Hallucinations from the Net
English Translation of the German Radio Broadcast, "Halluzinationen aus dem Netz"
by Martin Hubert, translation by JL
Mar 2010
The following is a translation of a German radio show and online text about Erowid, based on an interview with Nicolas Langlitz, a German medical anthropologist who studies psychoactives and their sociological impact. The original audio and transcription in German appear at http://wissen.dradio.de/sid95sb6pj8fd7gs3qp41dibihpa1/index.35.de.html?dram:article_id=940.

Martin Hubert, the author of the program, is a science journalist for Westdeutscher Rundfunk (WDR) and Deutschlandradio, among others. He specializes in topics bordering the natural sciences and social sciences, and has reported on brain research for 15 years.

Hallucinations from the Net
by Martin Hubert
Drugs are seductive and illegal. Whoever takes them may be taking great health risks. To get at least a rough idea what one experiences with specific pills, they exchange their stories on the website Erowid.

[voice of Langlitz] "At some point I slowly noticed, well, something is changing in my consciousness. Then I became dizzy and I noticed my blood pressure dropping..." [Narrator] Nicolas Langlitz is actually a respectable professor at the New School for Social Research, New York. His field of study is delicate, though. He is interested in how people relate to drugs and how this relationship -- and the related media1 - can best be regulated. To know in more depth what he is talking about, he sometimes tests such substances on himself.

There were weird plays of colors at the walls of the tunnel...
"And in this moment I just fell into a deep, black tunnel and continued falling..." he says. "There were weird spots of color and plays of colors on the walls of the tunnel and I thought everything is coming to an end and I am totally helpless; I am falling deeper and deeper. And then I suddenly just let go, and thought simply, well, this is how it is now, and I pulled myself together quite soon thereafter."

What Nicolas Langlitz has experienced in an absolutely legal, scientific experiment is what drug users experience again and again, unsupervised, in everyday life. They are trying new substances of which nobody knows the effects. The results are incalculable. But the internet, according to Nicolas Langlitz, has reacted to this problem -- with self-organized digital drug counseling. "A reaction to that, to minimize risk, is to put information about the self-experiments online afterwards, and to provide others with the opportunity to learn from the experiences of people who have tried it before." For example, Erowid is such a website, where information is exchanged between users who are -- in a grey area -- conducting experiments on themselves with psychoactives substances, some of which are illegal.

A kind of drug counseling on the Internet
Erowid is a non-commercial organization based in California, that gathers information about every conceivable substance and presents it on its website. An average of 55,000 browse through more than 50,000 documents each day. With that, Erowid is the largest and most liberal website of this kind. The information on the site is a compilation of the experiences, words, and efforts of thousands of individuals including users, parents, health professionals, doctors, therapists, chemists, researchers, teachers, and lawyers.

In Erowid's words, "The word Erowid is based on indo-european roots meaning approximately 'Earth Wisdom'. ... Although the risks and problems of psychoactives are widely discussed, it's also clear that psychoactive plants and chemicals have played a positive role in many people's lives."2

German Source Text
Halluzinationen aus dem Netz
von Martin Hubert

Drogen sind verführerisch und illegal. Wer sie einnimmt, kann hohe gesundheitliche Risiken eingehen. Um zumindest ungefähr zu wissen, auf was man sich bei bestimmten Pillen einlässt, tauschen Nutzer auf der Internetseite Erowid ihre Erfahrungen aus.

"Irgendwann merkte ich langsam, okay, irgendwas verändert sich jetzt gerade an meinem Bewusstsein. Dann wurde mir schummrig und ich merkte, dass mein Kreislauf anfing, mir wegzusacken." - Nicolas Langlitz ist eigentlich ein ganz seriöser Professor an der New School for Social Research in New York. Sein Forschungsgebiet allerdings ist heikel. Ihn interessiert, wie Menschen mit Drogen umgehen und wie dieser Umgang - auch medial - am besten geregelt werden kann. Und um genauer zu wissen, worüber er spricht, testet er manchmal solche Substanzen an sich selbst.

"An den Wänden des Tunnels gab es so eigenartige Farbspiele..."

"Und in dem Moment bin ich dann nur noch in einen tiefen schwarzen Tunnel gefallen und immer weiter gestürzt", erzählt er. "An den Wänden des Tunnels gab es so eigenartige Farbflecken und Farbspiele und habe gedacht jetzt geht alles zu Ende und ich bin völlig hilflos, ich stürze immer tiefer und tiefer. Und dann hab ich plötzlich einfach losgelassen und habe dann einfach gedacht, gut, so ist es dann jetzt und dann habe ich mich recht schnell dann wieder eingekriegt."

Was Nicolas Langlitz hier im Rahmen eines völlig legalen wissenschaftlichen Experiments erfahren hat, erleben Drogenbenutzer immer wieder unkontrolliert im Alltag. Sie probieren neue Substanzen aus, deren Wirkungen noch niemand kennt. Die Folgen sind unübersehbar. Aber das Netz, so Nicolas Langlitz, hat auf dieses Problem reagiert - mit einer selbst organisierten digitalen Drogenberatung. "Eine Reaktion darauf, um dieses Risiko zu minimieren, ist, dass man Informationen über die eigenen Selbstexperimente anschließend online stellt und anderen die Möglichkeit gibt, aus den Erfahrungen von Leuten, die das selbst schon vorher ausprobiert haben, zu lernen." Erowid sei beispielweise eine Webseite, wo Informationen von Usern ausgetauscht werden, die mit psychoaktiven Substanzen in einer Grauzone selbst Experimente betreiben, die zum Teil auch illegal sind.

Eine Art Drogenberatung im Netz

Erowid schreibt über sich selbst: "Erowid ist eine nicht-kommerzielle Organisation mit Sitz in Kalifornien, die Informationen über alle nur erdenklichen Substanzen sammelt und auf ihrer Webseite präsentiert. Durchschnittlich 55.000 Besucher surfen auf ihr täglich durch mehr als 50.000 Dokumente. Damit ist Erowid die größte und freizügigste Website dieser Art. Unsere Informationen sind Zusammenstellungen der Erfahrungen tausender Individuen: von Dogennutzern, Eltern, Mitarbeitern von Gesundheitsbehörden, von Ärzten, Therapeuten, Chemikern, Forschern, Lehrern und Juristen."

Das Wort "Erowid" basiert auf indoeuropäischen Wurzeln und bedeutet so viel wie "Weisheit der Erde". Obwohl die Risiken und die Probleme psychoaktiver Substanzen breit diskutiert werden, ist auch klar, dass psychoaktive Pflanzen und Substanzen eine positive Rolle im Leben vieler Menschen gespielt haben.2

Notes #
  1. Translation note. The German "medial" in the context of regulation can be interpreted as regulation by/of/through the media, thus the awkward translation. This sentence could also be translated as something like "He is interested in how people deal with drugs and how to best regulate the way people manage their use and the media about them."
  2. The last two paragraphs of the German transcription differ slightly from the audio in how they quote Erowid's FAQ. The translation above is truer to the audio.